Ingenieros Nucleares

Qué Hacen

Los ingenieros nucleares investigan y desarrollar los procesos, instrumentos y sistemas utilizados para obtener los beneficios de la energía nuclear y de la radiación. Muchos de estos ingenieros descubren usos industriales y médicos para los materiales radiactivos, por ejemplo, en los equipos utilizados en los diagnósticos y tratamientos médicos. Muchos otros se especializan en el desarrollo de fuentes de energía nuclear para naves marítimas o espaciales.
 
Responsabilidades. Los ingenieros nucleares generalmente realizan lo siguiente:
 
  • Diseñan o desarrollan equipos nucleares, tales como los núcleos de los reactores, los blindajes contra la radiación, o la instrumentación asociada
  • Los ingenieros nucleares monitorean las operaciones del establecimiento nuclear para identificar cualquier diseño, construcción o prácticas operativas que violen las leyes y reglamentaciones de seguridad
  • Examinan los accidentes nucleares y recopilan datos que pueden ser utilizados para diseñar medidas preventivas
  • Escriben las instrucciones operativas que se utilizarán en las operaciones de la planta nuclear o en la manipulación y eliminación de los residuos nucleares
  • Dirigen las actividades de funcionamiento y mantenimiento de las plantas operativas de energía nuclear para garantizar que se cumplan con las normas de seguridad
  • Llevan a cabo experimentos para probar si los métodos en la utilización de los materiales nucleares, la recuperación del combustible nuclear, o la eliminación de los residuos nucleares son aceptables
  • Toman acciones correctivas u solicitan el cierre de las plantas en situaciones de emergencia
 
Los ingenieros nucleares también están a la vanguardia en el desarrollo de los usos de los materiales nucleares para los dispositivos médicos por imágenes, como los tomógrafos por emisión de positrones (PET, por sus siglas en inglés). También pueden desarrollar o diseñar ciclotrones, que producen un haz de alta energía que la industria de la salud utiliza para el tratamiento de tumores cancerosos.
 

Ambiente Laboral

Los ingenieros nucleares tuvieron alrededor de 19,100 puestos de trabajo en el 2010, y por lo general trabajan en oficinas. Sin embargo, su lugar de trabajo varía de acuerdo con la industria en la que trabajan. Por ejemplo, los empleados en la generación y suministro de energía trabajan en centrales eléctricas.
 
Las industrias que emplearon la mayor cantidad de ingenieros nucleares en mayo de 2010 fueron las siguientes:
 
Transmisión y distribución de la generación de energía eléctrica            35%
Gobierno Federal, con exclusión de los servicios postales        16
Servicios de consultoría técnica, administrativa y científica       14
Servicios de arquitectura, ingeniería y relacionados       12
Servicios de desarrollo e investigaciones científicas     7
 
La mayoría de los ingenieros nucleares trabajan a tiempo completo. Es común trabajar horas extraordinarias.
 

Cómo hacerse uno

Los ingenieros nucleares deben tener una licenciatura en ingeniería nuclear. Los empleadores también valoran la experiencia práctica, por lo que además resultan valiosos los programas cooperativos de ingeniería en las universidades.
 
Educación. El nivel inicial de empleo requerido para los ingenieros nucleares por lo general es una licenciatura. Los estudiantes que estén interesados en estudiar ingeniería nuclear se beneficiarán al asistir a cursos de escuela secundaria en matemáticas, como álgebra, trigonometría y cálculo, y en ciencias como biología, química y física.
 
Los programas de licenciatura por lo general son de 4 años y abarcan estudios áulicos, de laboratorio y de campo en áreas que incluyen ciencias, matemáticas y principios de ingeniería. La mayoría de los colegios de enseñanza superior y universidades ofrecen programas de educación cooperativa que permiten que los estudiantes adquieran experiencia mientras completan su educación.
 
Algunas universidades ofrecen programas de 5 años que permiten la obtención tanto de una licenciatura como de una maestría. Un título de posgrado permitirá que un ingeniero trabaje como instructor en la universidad o que se involucre en investigación y desarrollo. Algunos planes de educación cooperativa de 5 o incluso de 6 años combinan el estudio áulico con el trabajo, lo cual permite que los estudiantes adquieran experiencia y financien parte de su educación.
 
Los programas en ingeniería nuclear están acreditados por ABET (ex Consejo de Acreditación de Ingeniería y Tecnología).
 

Cualidades Importantes (Perfil del Estudiante)

Habilidades de pensamiento analítico. Los ingenieros nucleares deben ser capaces de identificar los elementos de diseño que ayudan a construir las instalaciones y los equipos que producen los materiales que necesitan las diversas industrias.
 
Orientados a los detalles. Los ingenieros nucleares supervisan el funcionamiento de las instalaciones nucleares. Deben prestar suma atención a lo que está sucediendo en todo momento, y garantizar que las operaciones cumplan con todas las regulaciones y leyes relativas a la seguridad de los trabajadores y del medio ambiente.
 
Habilidades de pensamiento lógico. Los ingenieros nucleares diseñan sistemas complejos. Por lo tanto, deben ser capaces de ordenar la información de manera lógica y clara para que otros puedan seguir su información e instrucciones por escrito.
 
Habilidades matemáticas. Los ingenieros nucleares utilizan los principios de cálculo, trigonometría, y otros temas avanzados de matemáticas para el análisis, diseño y solución de problemas en su trabajo.
 
Trabajo en equipo. Los ingenieros nucleares trabajan con los ingenieros mecánicos e ingenieros eléctricos y por lo tanto, deben ser capaces de incorporar sistemas diseñados por estos otros ingenieros en sus propios diseños.
 
Además, debido al peligro potencial que representan los materiales nucleares y los accidentes en las instalaciones, los ingenieros nucleares deben ser capaces de anticipar los problemas antes de que ocurran y sugerir soluciones.
 

Perspectivas Laborales

Se proyecta que el empleo de los ingenieros nucleares aumentará un 10 por ciento entre 2010 y 2020, casi tan rápido como el promedio de todas las ocupaciones. Las tendencias del empleo en la generación de energía pueden resultar favorables debido a la probable necesidad de actualizar los sistemas de seguridad en las centrales eléctricas. Estos ingenieros también encontrarán trabajo en la creación de diseños para centrales eléctricas que se construirán en el extranjero y en el creciente campo de la medicina nuclear.
 
Las empresas de servicios públicos que poseen o construyen plantas de energía nuclear han empleado tradicionalmente la mayor cantidad de ingenieros nucleares. Las posibles nuevas directrices provenientes de la Comisión Reguladora Nuclear de estados Unidos [Nuclear Regulatory Commission (NRC)] pueden afectar el empleo. Los acontecimientos recientes podrían ocasionar que la NRC emita directrices para actualizar los protocolos de seguridad en las plantas nucleares de los servicios públicos. Dichas actualizaciones podrían estimular el empleo. Sin embargo, las actualizaciones también pueden elevar el costo de la construcción de nuevas plantas de energía nuclear, lo cual podría limitar tales construcciones.
 
Aun así, los ingenieros nucleares serán contratados para diseñar y ayudar a construir plantas de energía nuclear en el exterior de los estados Unidos.
 
Los avances en la medicina nuclear y en el diagnóstico por imagen también impulsarían la demanda de ingenieros nucleares. Estos ingenieros también se necesitarán para ayudar a construir y operar ciclotrones, que producen un haz de alta energía que la industria de la salud utiliza para el tratamiento de tumores cancerosos.
 
Oportunidades de Empleo. Se espera que las perspectivas de empleo sean relativamente favorables para esta ocupación debido a que muchos trabajadores en edad madura se jubilarán. La pequeña cantidad de graduados de ingeniería nuclear podría encontrarse en un equilibrio aproximado con la cantidad de puestos vacantes de trabajo. Además, la formación en nuevos campos, como el de la medicina nuclear, debería ayudar a mejorar las posibilidades personales para encontrar un empleo.
 

Salario

La mediana salarial anual de los ingenieros nucleares en USA fue $99,920 en mayo de 2010.
 
Cita de la Fuente:
Oficina de Estadísticas Laborales, U.S. Department of Labor, Occupational Outlook Handbook en Español (OOH), Edición 2012-13, Ingenieros Nucleares, en Internet http://www.bls.gov/es/ooh/architecture-and-engineering/nuclear-engineers.htm (visitado 11\18\2014).